中日韩共建强大射电望远镜观测网
中、日、韩将联合使用三国的天文观测设备,组成射电望远镜阵列--东亚VLBI观测网(East Asia VLBI Network)。日本国家天文台射电天文学家Hideyuki Kobayashi表示,这一射电望远镜阵列是同类阵列中密度最大的。东亚VLBI观测网由分布于6000公里范围内的19台天文望远镜组成,覆盖范围从日本小笠原、北海道至中国乌鲁木齐、昆明。美国和欧洲也有同类望远镜阵列,美国阵列有10台设备,欧洲有8台,而东亚VLBI观测网预计会让亚洲天文学家在观测恒星、星系以及研究活跃星系核和其他天文现象方面取得优势。

三国的阵列是中、日、韩独立构想的产物,但现在配合默契。日本的VLBI射电天体探测网(VERA)由4台20米口径望远镜构成,2004年开始运行,目标是建立银河系精确3维地图,在一些任务中,VERA可以扩容到8台射电望远镜。2006年中国在北京和昆明各建了50米和40米口径射电望远镜,加上上海和乌鲁木齐已有的25米射电望远镜,共同用于跟踪嫦娥一号。今年12月2日,韩国建成了其3台21米口径望远镜中的最后一台,这3台望远镜组成了韩国VLBI观测网(KVN)。

在近些年来中国大陆和台湾、日本、韩国天文界人士的会谈讨论中,这一计划逐渐成形。上海天文台天文学家沈志强表示,人们认识到现在是整合设备"做些更有雄心的项目"的时候了。

东亚VLBI观测网一个主要的目的将是拓展和改进日本VERA的银河系地图。Kobayashi 表示,VERA已在恒星定位上取得了引人注目的成果,不过联合KVN将能使精度翻倍。研究人员的目标是使每颗恒星的精度达到10%,Kobayashi说:"这一独特而具挑战性的工作将帮助我们获得关于星系结构的优质数据。"他还说,测绘恒星的演化和运动将能"非常精确地揭示星系动力学"。

天文学家希望东亚VLBI观测网尽快开始运行。美国哈佛-史密松恩天文物理中心射电天文学家Mark Reid表示:"银河系结构、巨星的形成、本星系群的过去和未来,这些是极为丰富的研究领域。新的亚洲阵列将为此发挥重要作用"

东亚VLBI观测网第二个目的是研究活动星系核(AGNs)、被吸积盘围绕的超大质量黑洞,以及以相对论速度喷出的物质。为了这个目的,日本计划于2012年投入运行的VSOP 2也将参与进来。

为了整合数据,日本和韩国正在联合开发相关器--一种特制的计算机,计划明年底投入使用。同时,沈志强表示,接下来的几个月里,中国的望远镜将主要用于跟踪嫦娥一号。东亚VLBI观测网预计在2010年全面展开。

(消息来源: 《科学》2008年12月5日)

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