72 年 来 最 大 天 文 发 现: 太 阳 系 发 现 新 行 星

据 香 港 消 息, 美 国 天 文 学 家 定 于 2002 年 10 月 5 日 宣 布 太 阳 系 新 巨 型 行 星。这 颗 冰 封 星 体 就 在 冥 王 星 以 外 约 16 亿 公 里, 直 径 为 1287 公 里。有 科 学 家 形 容, 这 是 72 年 前 发 现 第 9 大 行 星 冥 王 星 以 来, 天 文 学 界 对 于 太 阳 系 的 最 重 大 发 现, 势 将 冲 击 人 类 对 太 阳 系 九 大 行 星 的 观 念。

这 颗 新 发 现 的 星 体 直 径 约 是 地 球 的 1/10, 距 太 阳 约 60 亿 公 里,围 绕 太 阳 运 行 一 周 需 时 288 年。它 的 体 积 虽 仅 及 冥 王 星 一 半, 但 却 比 冥 王 星 的 卫 星 "卡 隆" (Charon ) 明 显 要 大。 加 州 科 学 研 究 所 的 行 星 天 文 学 家 布 朗 说 :"它 的 大 小, 大 概 是 该 区 所 有 小 行 星 相 加 後 的 总 和, 所 以 它 的 确 好 大。"

哈 勃 镜 证 实 体 积 大 小

布 朗 与 另 一 名 学 者 特 鲁 希 略 是 于 2002 年 6 月 4 日, 从 天 文 影 像 中 发 现 这 颗 行 星, 并 于 10 月 7 日 在 极 具 权 威 的 美 国 天 文 学 会 行 星 科 学 会 议 上, 宣 布 这 项 发 现。 他 俩 利 用 圣 迭 戈 附 近 的 帕 洛 马 天 文 台 的 望 远 镜, 发 现 这 颗 星 体 后, 再 利 用 哈 勃 望 远 镜 进 行 观 测, 明 确 证 实 了 它 的 体 积, 他 们 还 给 它 取 名 为 "夸 奥 瓦" (Quaoar)。 夸 奥 瓦 在 南 加 州 的 印 第 安 神 话 中, 代 表 "创 造 力 量" 。

布 朗 说, 翻 查 旧 研 究 档 案, 原 来 "夸 奥 瓦" 其 实 早 在 1982 年 时 便 曾 被 摄 入 镜 头, 只 是 未 惹 起 注 意。 他 说 :"本 来 它 可 以 在 20 年 前 就 轻 易 被 发 现, 但 却 没 有。" 他 们 透 过 覆 查 那 些 旧 图 像, 勾 勒 出 它 围 绕 太 阳 的 运 行 轨 。

"夸 奥 瓦" 位 于 "柯 伊 伯 带" (Kuiper Belt) 之 上。 所 谓 "柯 伊 伯 带", 就 是 在 海 王 星 轨 道 之 外 一 组 以 冰 和 石 为 主 的 小 星 群 中。 科 学 家 推 想, 在 至 少 宽 1.6 公 里 的 "柯 伊 伯 带" 上, 有 多 达 百 亿 颗 小 星 体, 都 是 约 50 亿 年 前 太 阳 系 形 成 期 间 所 留 下 来 的 残 余 物。

夏 威 夷 大 学 天 文 学 家 朱 伊 特 道 :"这 项 新 发 现 符 合 我 们 所 预 料 的 : 那 里 应 该 起 码 有 一 或 两 个 跟 冥 王 星 差 不 多 大 的 星 体。" 他 在 10 年 前 与 同 事 一 起 发 现 了 柯 伊 伯 带 中 首 个 小 星 体。

太 空 总 署 拟 派 船 探 索

英 国 天 文 学 家 默 里 于 三 年 前 曾 根 据 一 些 彗 星 轨 道 推 断, 冥 王 星 之 后 尚 有 颗 色 泽 黯 淡 的 第 十 行 星。

美 国 太 空 总 署 最 近 正 考 虑 发 射 太 空 船, 专 门 探 索 冥 王 星、 卡 隆 和 起 码 一 颗 位 于 柯 伊 伯 带 的 星 体。 这 项 计 划 名 为 "新 地 平 线 任 务" (New Horizons Mission), 估 计 最 快 可 于 2006 年 展 开, 惟 约 需 10 年 时 间 才 抵 达 冥 王 星。

港 专 家 : 发 现 令 人 兴 奋

本 身 研 究 超 新 星、 曾 在 美 国 太 空 总 署 做 研 究 的 香 港 天 文 学 家 潘 振 声 博 士 表 示, 今 次 加 州 理 工 的 发 现 十 分 可 信, 因 为 那 是 有 真 正 科 学 证 据、 可 以 验 证 的 观 测 发 现。 他 说 :"太 阳 系 的 行 星 数 目 将 从 此 修 正, 这 个 发 现 实 在 令 人 兴 奋!"

新 发 现 的 Quaoar 算 不 算 是 第 十 行 星 呢 ?他 说 :"基 本 上 可 以 叫 它 做 行 星。 但 如 果 用 另 一 个 看 法, 仅 视 它 为 柯 伊 伯 带 上 的 一 块 大 石 头, 那 么 与 它 相 似 的 冥 王 星 也 应 该 出 局, 即 是 说, 太 阳 系 只 有 8 个 行 星。 所 以, 不 管 是 否 当 它 作 行 星, 太 阳 系 的 行 星 数 目 都 会 有 变。 这 是 很 重 要 的 发 现。"

目 前 正 在 港 大 物 理 学 系 任 教 的 潘 振 声, 最 初 还 对 消 息 半 信 半 疑。"许 多 人 都 提 出 过 所 谓 X 行 星 的 存 在, 但 都 不 可 信。 这 些 传 言 有 时 还 很 夸 张, 例 如 说 这 个 行 星 会 在 来 年 相 当 接 近 地 球, 影 响 地 球 南 北 两 极 的 磁 场 … …"现 在 他 说 :"这 确 是 认 真 的 研 究, 完 全 称 得 上 是 近 70 多 年 来, 最 重 要 的 太 阳 系 发 现。"

报 告 将 权 威 会 议 发 表

潘 振 声 指 出, 报 告 是 在 具 权 威 的 美 国 天 文 学 会 行 星 学 部 年 会 前 夕 公 开,"通 常 大 会 优 先 对 外 发 布 的, 都 是 一 两 个 最 焦 点 的 发 现, 这 个 研 究 经 过 众 多 专 家 认 真 挑 选 出 来, 已 可 见 其 重 要 性 。 "

此 外, 对 发 现 作 出 回 应 的 学 者, 都 是 行 内 人 都 公 认 的 权 威 人 士; 这 些 都 反 映 今 次 发 现 的 重 要 性。

体 积 小 冥 王 星 地 位 屡 受 质 疑

据 报 道, 冥 王 星 虽 于 72 年 前 发 现 并 被 定 为 第 9 大 行 星, 惟 其 行 星 的 地 位 却 屡 受 质 疑。 有 天 文 学 家 称, 随  在 "柯 伊 伯 带" 陆 续 发 现 体 积 较 大 的 小 星 体, 位 处 这 些 小 行 星 群 当 中 的 冥 王 星 应 否 继 续 被 当 为 行 星, 已 愈 来 愈 有 问 题, 有 论 者 便 认 为, 只 能 将 冥 王 星 说 成 是 较 大 的 小 行 星, 却 不 是 行 星。 布 朗 说 :"如 果 我 们 今 天 才 发 现 冥 王 星, 又 知 道 柯 伊 伯 带 是 什 么 一 回 事 下, 我 们 未 必 会 把 它 视 之 为 行 星 了。"

天 文 学 家 预 期,"柯 伊 伯 带" 上 尚 未 被 发 现 的 星 体 中, 会 有 体 积 比 得 上 冥 王 星 的。 巴 尔 的 摩 太 空 望 远 镜 科 学 研 究 所 的 天 文 学 家 萨 默 斯 说 :"今 次 的 观 测 就 好 证 明 了 这 一 点, 就 是 我 们 可 能 在 柯 伊 伯 带 发 现 比 冥 王 星 还 大 的 星 体。"
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