人造生命迈出第一步 — 基因组移植重大突破,成功改变细菌品种
科学家在制造合成生物上取得重大突破,有研究员从细菌上提取整个基因组,移植到另一种品种相近的细菌上,使后者展现捐赠者的特性。研究小组期望数月内尝试移植在实验室制造的合成基因组,若果成功,便是全球首个合成生物(即人造生命),将来可运用此技术生产人造燃料或分解有毒废料。

多年来,科学家已成功在物种之间,转移单独基因甚至大片的脱氧核糖核酸(DNA)。基因研究先驱文特尔的破格之处,是把储存全部基因的整套基因组,一次过从某种细菌移植到另一种之上。他形容:"这就等于在一部苹果电脑(Mac)安装新软件,使之转化成个人电脑(PC)。"

用途广泛 可制造人造燃料

文特尔挑选了两种类菌质体(原始细菌的一属,无细胞壁),首先在捐赠者加入特定基因,使之变成显而易见的鲜蓝色,并能抵抗某种抗生素。研究员其后抽走捐赠者染色体的蛋白,使DNA物质暴露,再注入放有第2种细菌的试碟上。

几天后,试碟上出现蓝色细菌,不过成功比率很低,大约每15万个细胞才出现1个。由于试碟内加入了抗生素,结果只有吸收了新基因组的细菌才可以存活。研究员暂未了解转化机制,而第2组细菌的原有DNA下落,也是茫无头绪。

文特尔正为有关技术申请专利,希望将来能应用到工业上。他相信可在实验室创制合成染色体,再利用相同的移植方法,生产出合成生物。经过度身订造的细菌,可生产人工燃料或分解有毒废料等,用途繁多。

数月内移植人造基因组

研究刊登于《科学》杂志,杂志副编辑亚斯尼称赞,此项试验是"生物工程的里程碑"。史丹福大学微细菌学及传染病专家雷曼指出,在合成工程学上,各方人士都作出过努力,但方法不尽相同,他认为文特尔的方法比较大胆。文特尔研究所微生物学家格拉斯承认这是成效极低的实验,但他相信可以逐步改善。"合成基因学仍有待验证,但我们现在比较肯定这在理论上是可行的。"研究小组希望在数月内尝试移植在实验室制造的合成基因组。
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